开源点评:Protocol Buffers 介绍

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★protobuf 是啥玩意儿?
★protobuf 有啥特色?
★protobuf 有啥缺陷?
★为什么俺会选用 protobuf?

今天来介绍一下“Protocol Buffers”(以下简称 protobuf)这个玩意儿。本来俺在构思“生产者/消费者模式”系列的下一个帖子:《生产者/消费者之间的数据传输格式》。由于里面扯到了 protobuf,想想干脆单独开一个帖子算了。

★protobuf 是啥玩意儿?

为了照顾从没听说过的同学,照例先来扫盲一把。
首先,protobuf 是一个开源项目(官方站点在“这里”),而且是后台很硬的开源项目。网上现有的大部分(至少80%)开源项目,要么是某人单干、要么是几个闲杂人等合伙搞。而 protobuf 则不然,它是鼎鼎大名的 Google 公司开发出来,并且是在 Google 内部久经考验的一个东东。由此可见,它的作者绝非一般闲杂人等可比。
那这个听起来牛逼的东东到底有啥用处捏?简单地说,这个东东干的事儿其实和 XML 差不多 — — 也就是把某种结构化的信息,以某种格式保存起来。主要用于“数据存储、传输协议格式”等场合。有同学可能心理犯嘀咕了:放着好好的 XML 不用,干嘛重新发明轮子啊?!先别急,后面俺自然会有说道。
话说到了去年(大约是2008年7月),Google 突然大发慈悲,把这个好东西贡献给了开源社区。这下,像俺这种喜欢捡现成的家伙可就有福啦!貌似喜欢捡现成的家伙还蛮多滴,再加上 Google 的号召力,开源后不到一年,protobuf 的人气就已经很旺了。俺为了与时俱进,就单独开个帖子来忽悠一把。

★protobuf 有啥特色?

扫盲完了之后,就该聊一下技术方面的话题了。
由于这玩意儿发布的时间较短(尚未满周岁),所以俺接触的时间也不长。今天在此是现学现卖,列位看官多多包涵 :-)

◇性能好/效率高

现在,俺就来说说 Google 公司为啥放着好端端的 XML 不用,非要另起炉灶,重新造轮子。一个根本的原因是:【XML 性能不够好】。
先说时间开销:XML 格式化(序列化)的开销倒还好;但是 XML 解析(反序列化)的开销就不敢恭维啦。俺之前经常碰到一些时间性能很敏感的场合,由于不堪忍受 XML 解析的速度,弃之如敝履。
再来看空间开销:熟悉 XML 语法的同学应该知道,XML 格式为了有较好的可读性,引入了一些冗余的文本信息。所以空间开销也不是太好(不过这点缺点,俺不常碰到)。
由于 Google 公司赖以吹嘘的就是它的海量数据和海量处理能力。对于几十万、上百万机器的集群,动不动就是 PB 级的数据量,哪怕性能稍微提高 0.1% 也是相当滴可观。所以 Google 自然无法容忍 XML 在性能上的明显缺点。再加上 Google 从来就不缺造轮子的牛人,所以 protobuf 也就应运而生了。
Google 对于性能的偏执,那可是出了名的。所以,俺对于 Google 搞出来 protobuf 是非常滴放心,性能上不敢说是最好,但肯定不会差。

◇代码生成机制

除了性能好,“代码生成机制”是主要吸引俺的地方。为了说明这个代码生成机制,俺举个例子。
比如有个电子商务的系统(假设用 C++ 实现),其中的模块 A 需要发送大量的订单信息给模块 B,通讯的方式使用 socket。
假设订单包括如下属性:

时间:time(用整数表示)
客户id:userid(用整数表示)
交易金额:price(用浮点数表示)
交易的描述:desc(用字符串表示)

如果使用 protobuf 实现,首先要写一个 proto 文件(不妨叫 Order.proto),在该文件中添加一个名为 Order 的 message 结构,用来描述通讯协议中的结构化数据。该文件的内容大致如下:

然后,使用 protobuf 内置的编译器【编译】该proto。由于本例子的模块是 C++,你可以通过 protobuf 编译器的命令行参数(看“这里”),指定它生成 C++ 语言的“订单包装类”。(一般来说,一个 message 结构会生成一个包装类)
然后你使用类似下面的代码来序列化/解析该订单包装类:

发送方代码示例

接收方代码示例

有了这种代码生成机制,开发人员再也不用吭哧吭哧地编写那些协议解析的代码了(干这种活是典型的吃力不讨好)。
万一将来需求发生变更,要求给订单再增加一个“状态”的属性,那只需要在 Order.proto 文件中增加一行代码。对于发送方(模块 A),只要增加一行设置状态的代码;对于接收方(模块 B)只要增加一行读取状态的代码。哇塞,简直太轻松了!
另外,如果通讯双方使用不同的编程语言来实现,使用这种机制可以有效确保两边的模块对于协议的处理是一致的。
顺便跑题一下。
从某种意义上讲,可以把 proto 文件看成是描述通讯协议的规格说明书(或者叫接口规范)。这种伎俩其实老早就有了,搞过微软的 COM 编程或者接触过 CORBA 的同学,应该都能从中看到 IDL 的影子。它们的思想是相通滴。

◇支持“向后兼容”和“向前兼容”

还是拿刚才的例子来说事儿。为了叙述方便,俺把增加了“状态”属性的订单协议成为“新版本”;之前的叫“老版本”。
所谓的【向后兼容】(backward compatible),就是说,当模块 B 升级了之后,它能够正确识别模块 A 发出的【老】版本的协议。由于老版本没有“状态”这个属性,在扩充协议时,可以考虑把“状态”属性设置成【非必填】的,或者给“状态”属性设置一个缺省值(如何设置缺省值,参见“这里”)。
所谓的【向前兼容】(forward compatible),就是说,当模块 A 升级了之后,模块 B 能够正常识别模块 A 发出的【新】版本的协议。这时候,新增加的“状态”属性会被忽略。
“向后兼容”和“向前兼容”有啥用捏?俺举个例子:
当你维护一个很庞大的分布式系统时,由于你无法【同时】升级【所有】模块,为了保证在升级过程中,整个系统不受影响(继续运转),就需要尽量保证通讯协议的“向后兼容”或“向前兼容”。

◇支持多种编程语言

俺开博以来点评的几个开源项目(比如“Sqlite”、“cURL”),都是支持【多种编程语言】滴,这次的 protobuf 也不例外。在 Google 官方发布的源代码中包含了 C++、Java、Python 三种语言(正好也是俺最常用的三种,真爽)。如果你平时用的就是这三种语言之一,那就好办了。
(注:本文发布几年后,Google 官方又增加了 Go 和 C# 的支持)
假如你想把 protobuf 用于其它语言,咋办捏?由于 Google 一呼百应的号召力,开源社区对 protobuf 响应踊跃,近期冒出很多其它编程语言的版本(比如“ActionScript、C#、Lisp、Erlang、Perl、PHP、Ruby”),有些语言还同时搞出了多个开源的项目。
不过俺有义务提醒一下在座的各位同学。如果你考虑把 protobuf 用于上述这些语言,一定认真评估对应的开源库。因为这些开源库【不是】Google 官方提供的、而且出来的时间还不长。所以,它们的质量、性能等方面可能还有欠缺。
(说到“评估开源项目”,可以参考另一篇博文《如何选择开源项目》)

★protobuf 有啥缺陷?

前几天刚刚在“光环效应”的帖子里强调了“要同时评估优点和缺点”。所以俺最后再来批判一下这玩意儿的缺点。

◇应用不够广

由于 protobuf 刚公布没多久,相比 XML 而言,protobuf 还属于初出茅庐。因此,在知名度、应用广度等方面都远不如 XML。由于这个原因,假如你设计的系统需要提供若干对外的接口给第三方系统调用,俺奉劝你暂时不要考虑 protobuf 格式。

◇二进制格式导致可读性差

为了提高性能,protobuf 采用了二进制格式进行编码。这直接导致了可读性差的问题(严格地说,是“没有可读性”)。虽然 protobuf 提供了 TextFormat 这个工具类(文档在“这里”),但终究无法彻底解决此问题。
可读性差的危害,俺再来举个例子。比如通讯双方如果出现问题,极易导致扯皮(都不承认自己有问题,都说是对方的错)。俺对付扯皮的一个简单方法就是直接抓包并 dump 到日志文件,能比较容易地看出错误在哪一方。但是 protobuf 的二进制格式,导致你抓包并直接 dump 出来的 log 难以看懂。

◇缺乏自描述

一般来说,XML 是自描述的,而 protobuf 格式则不是。给你一段二进制格式的协议内容,如果不配合相应的 proto 文件,那简直就像天书一般。
由于“缺乏自描述”,再加上“二进制格式导致可读性差”。所以在“配置文件”方面,protobuf 是肯定无法取代 XML 的地位滴。

★为什么俺会选用 protobuf?

俺自从前段时间接触了 protobuf 之后,就着手把俺负责的产品中的【某些】数据传输协议替换成 protobuf。可能有同学会问,和 protobuf 类似的东东也有不少,为啥独独相中 protobuf 捏?由于今天写的篇幅已经蛮长了,俺卖个关子,把这个话题留到“生产者/消费者模式[5]:如何选择传输协议及格式?”。俺会在后续的这个帖子里对比各种五花八门的协议格式,并谈谈俺的浅见。

俺博客上,和本文相关的帖子(需翻墙)
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